Os planetas do sistema solar apresentam características diferentes e podem ser divididos em dois grupos: planetas telúricos e grandes planetas.

Os planetas telúricos (Mercúrio, Vênus, Terra e Marte) têm massas comparáveis entre si e situam-se mais próximos do Sol. Apresentam densidades e volumes comparáveis e atmosferas de pouca densidade. embora a de Vênus seja muito opaca e a de Mercúrio quase imperceptível.

Os grandes planetas (Júpiter, Saturno, Urano e Netuno) possuem massas muito maiores que as dos planetas telúricos, atmosferas densas e densidades médias menores que as encontradas nos planetas do primeiro grupo.

O planeta mais afastado do Sol, Plutão, não pertence a nenhum dos dois grupos, pois, devido à sua baixa temperatura, apresenta características próprias.

Separando os dois grupos de planetas no espaço, estão os asteróides, que são astros, bem distintos dos planetas.

O problema da origem do sistema solar é quase tão antigo quanto o homem. No entanto, a partir de 1790, houve várias tentativas científicas para se encontrar a solução do enigma. Entre estas, é de citar-se a de Pierre Simon de Laplace, criador de uma das mais antigas teorias, denominada teoria da nebulosa.

O fato é que muito se aprendeu a partir dessa época, sem que com isso os astrônomos tenham podido determinar, com certeza, qual a origem do sistema solar.

Suas regularidades, não só no que se refere às distâncias dos planetas em relação ao Sol, às características das órbitas, como também à estrutura interna e das atmosferas, são os dados disponíveis para estabelecer uma teoria sobre a origem e evolução dos planetas. Para este estudo serão necessários, ainda, idênticos dados sobre os outros componentes do sistema solar, os asteróides, cometas, meteoros, poeira interplanetária, e o próprio Sol, que representa 99% da massa de todo o sistema.

Apesar desta enorme concentração de massa, o momento angular total, ou seja, a soma dos produtos m.v.r da massa pela velocidade média e pela distância média de cada partícula do sistema solar, deixa para o Sol a insignificante parcela de 2%, o restante cabendo aos demais componentes. Constituem estes mais dois fatores a serem levados em conta em uma teoria da formação dos planetas .

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